De l’Afrique

L’Afrique est surnommée « le Continent noir » (avec ou sans majuscule initiale) pour des raisons qui n’échappent à personne. Autre surnom moins connu : « le berceau de l’humanité », car les historiens estiment que la race humaine a pris son essor en Afrique.

Le continent africain est subdivisé en États et en régions. À ce sujet, des mises en garde s’imposent, car les pièges sont nombreux.

Afrique australe et Afrique du Sud

 Les deux expressions se ressemblent beaucoup en anglais et on peut les confondre aisément. Southern Africa désigne une région appelée Afrique australe en français, tandis que South Africa désigne un pays. Le langagier cherchant une définition précise d’Afrique australe dans les dictionnaires habituels sera encore une fois déçu et devra s’en remettre… à Internet. Bien entendu, les définitions varieront sensiblement d’un site à l’autre. Mais, grosso modo, la région regroupe les États suivants : Afrique du Sud, Angola, Comores, Lesotho, Madagascar, Maurice, Botswana, Swaziland, Mozambique et Namibie.

Les régions africaines non définies

Outre l’Afrique australe, l’usage a donné ses lettres de créances à deux expressions absolument introuvables dans les dictionnaires courants, même si elles sont fréquemment employées!

Prenons l’Afrique équatoriale. Tant le Petit Larousse que le Robert des noms propres ne répertorient pas cette expression. Il faut se rabattre sur le nom commun équatorial : relatif à l’équateur (on s’en doutait un peu); situé à l’équateur. Il faut donc en conclure que l’Afrique équatoriale comprend les États traversés par la ligne de l’équateur, soit : le Gabon, le Congo, la République démocratique du Congo, l’Ouganda, le Kenya et la Somalie. Mais qu’en est-il de la Guinée équatoriale? Son nom n’est-il pas assez explicite? Certes, mais le pays est situé juste au nord de l’équateur… Troublant n’est-ce pas?

Peut-être l’Afrique équatoriale comprend-elle finalement tous les États environnants de l’équateur, ce qui permettrait d’inclure la Guinée équatoriale, mais aussi d’autres pays, dont l’île de Sao-Tomé-et-Principe.

Ne serait-il pas pratique que Larousse et Robert se décident à donner une définition de ce terme? D’autant plus que l’expression désuète Afrique-Équatoriale française fait toujours partie du corpus?

La situation n’est pas plus claire en ce qui a trait à l’Afrique subsaharienne. Il faut encore consulter les pages des noms communs pour arriver à une solution. Ainsi, le Larousse de 1993 Larousse définit subsaharien comme suit : « Proche du Sahara », ce qui n’est pas très clair, car on pourrait penser que ce sont les pays limitrophes du grand désert qui sont visés. En outre, comment définir la proximité dans ce cas précis? Heureusement, le Larousse a rectifié le tir, pour ne pas créer une tempête de sable dans un verre d’eau. Nouvelle définition : « Relatif à l’Afrique située au sud du Sahara. » Il ne s’agit donc plus de pays proche du Sahara, mais de tous ceux situés au sud. À croire que, depuis 1993, l’Afrique subsaharienne a vu son tour de taille augmenter…

Quant au Robert, il dit bien : « Relatif aux régions situées au sud du Sahara. » Le plus curieux, c’est que le terme subsaharien n’est apparu dans le Robert qu’après 2007, alors qu’il figure depuis belle lurette dans le Larousse.

Le langagier pourrait être tenté d’aller vérifier sur la Grande Toile, mais il pourrait connaître des mésaventures dignes d’Indiana Jones… Par exemple en parcourant Wikipédia qui définit ainsi l’Afrique subsaharienne : « Afrique située au sud du Sahel. » Je vous avais prévenus.

L’Afrique du Nord

 Il n’échappera à personne, j’espère, que l’expression est mal construite. La partie nord de l’Afrique est bien plus vaste que la région que l’on désigne aussi sous le nom de Maghreb. C’est d’ailleurs à ce terme que renvoient les deux grands dictionnaires. Qu’est-ce que le Maghreb? L’Algérie, le Maroc et la Tunisie. Jadis, il englobait aussi la Libye et la Maurétanie, de sorte que la région répondait plus facilement à la définition que l’on pourrait donner de l’Afrique du Nord. Manquent encore l’Égypte et le Sahara occidental. On n’en sort plus…

Heureusement, il y a le Grand Maghreb qui englobe la Libye, la Maurétanie et le Sahara occidental.

J’ai déjà parlé de la géométrie variable des subdivisions géographiques comportant des points cardinaux (comment définir l’Afrique de l’Est?). Force est de constater qu’il est plus facile de délimiter les frontières de régions dont le nom comporte une forme adjectivale ou un substantif défini dans un grand dictionnaire. L’Afrique subsaharienne en est un bel exemple, parce que les dictionnaires de noms communs sont venus à notre secours.

Les grands disparus

La décolonisation a entraîné la disparition de certains toponymes, comme Léopoldville, devenue Kinshasa, et de Tananarive, appelée maintenant Antananarivo. Le Zaïre, l’ancien Congo belge, a aussi changé de nom : la République démocratique du Congo, ce qui peut créer une certaine confusion avec son voisin… le Congo, ancienne colonie française. Par ailleurs, personne ne pleurera l’ancienne Rhodésie du Sud, qui a pris le nom de Zimbabwe. L’ensemble formé par cet État ainsi que la Rhodésie du Nord et le Nyassaland a éclaté pour donner naissance à la Zambie, au Malawi et au Zimbabwe.

2 Thoughts on “De l’Afrique

  1. Elaine Potvin on 24 avril 2013 at 10:24 said:

    Et puisque vous nous parlez d’Afrique, que penser des termes Sud-Soudan ou Nord-Mali? On les lit dans la presse française et québécoise, j’ai même vu Nord-Mali dans un site du gourvernement du Mali… mais faut-il les utiliser? Et sinon, par quoi les remplacer?

    Merci!

    • Andre Racicot on 24 avril 2013 at 14:16 said:

      Le Sud-Soudan est maintenant appelé Soudan du Sud aux Nations Unies. Les constructions commençant par le point cardinal sont à éviter, car elles ne correspondent pas à la logique du français. Après tout, on ne dit pas la Nord-Corée ni la Sud-Afrique, pas plus que l’on ne disait l’Ouest-Allemagne. Le Nord-Mali n’est certainement pas une construction à recommander, même si elle circule dans les médias.

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